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El Gran Arrecife del Sur puede no ser tan conocido como la Gran Barrera de Coral, pero el “otro” arrecife de Australia rebosa biodiversidad y tiene sus propias batallas.

Klever Tee Time/ Redación

El gran Mick Baron , propietario del Eaglehawk Dive Center en el sureste de Tasmania, dijo “Imagínese volar a través de un bosque antiguo” cuando le preguntamos al veterano del buceo cómo era nadar entre los majestuosos bosques de algas gigantes que una vez bordearon Australia. Estado isleño.

“Ya sea que esté navegando por el fondo mirando hacia arriba mientras el sol brilla a través del dosel o colgando justo debajo de la superficie mirando por los troncos de estos árboles gigantes, por así decirlo, fue bastante especial”, dijo Baron, con nostalgia. “También había vida marina para ver, pero la atracción estrella eran las algas marinas”.

Catalogado como una comunidad ecológica en peligro de extinción por el gobierno australiano en 2012, los bosques de algas gigantes de Tasmania han desaparecido en más del 95%, con un aumento en la temperatura del océano provocado por el evento El Niño de 2015-16 que aceleró una extinción gradual que había estado ocurriendo. durante varias décadas.

“En el espacio de unos tres meses esos grandes lechos de bosques habían desaparecido”, dijo Baron. Y me refiero a ido . No quedaba ni un skerrick. Y no han vuelto “.

El arrecife olvidado de Australia

Los bosques de algas gigantes de Tasmania formaron parte de lo que se conoce como el Gran Arrecife del Sur , un vasto sistema de arrecifes rocosos templados que se extienden a unos 8.000 km desde Kalbarri en Australia Occidental, hacia abajo y alrededor de la escarpada costa sur de Australia y Tasmania y hasta el norte de Nueva Gales del Sur.

A pesar de que el 70% de la población de Australia vive a 50 km del Gran Arrecife del Sur, la mayoría de la gente nunca ha oído hablar de él. Para ser justos, este entorno marino único ni siquiera tuvo un nombre hasta 2016, cuando un equipo de científicos dirigido por los biólogos marinos de la Universidad de Australia Occidental (UWA) Scott Bennett y Thomas Wernberg argumentó que esto era parte de su problema de identidad.

Dominado por los bosques de algas que sostienen la vida en este punto caliente de biodiversidad, el Gran Arrecife del Sur es el hogar de cientos de especies que no se encuentran en ningún otro lugar de la Tierra (incluidas las tres especies conocidas de dragones de mar, criaturas parecidas a caballitos de mar que parecen tan místicas como suenan), con un estimado de 10,000 especies adicionales aún por identificar. El arrecife también apuntala industrias de pesca y turismo por valor de aproximadamente $ 10 mil millones para la economía australiana, con sus lucrativas industrias de langosta de roca y abulón del sur por sí solas valen cuatro veces el valor de las actividades de pesca comercial en la Gran Barrera de Coral.

Pero aunque la mayoría de los científicos están de acuerdo en que el Gran Arrecife del Sur goza de mejor salud general que su contraparte del norte, el cambio climático es una amenaza creciente. Si bien el aumento de la temperatura del océano ha provocado devastadores eventos de blanqueamiento de corales en la Gran Barrera de Coral, son las algas marinas las que sufren cuando las temperaturas del océano aumentan más al sur. Y así como los científicos marinos están tratando de salvar la Gran Barrera de Coral con tecnologías que van desde la “ FIV de coral ” hasta el desarrollo de microalgas resistentes al calor , los científicos del Gran Arrecife del Sur también están probando métodos para proteger sus especies fundamentales.

¿Súper algas al rescate?

En Hobart, un proyecto de investigación conjunto entre el Instituto de Estudios Marinos y Antárticos (IMAS) de la Universidad de Tasmania y la Fundación Climática está estudiando actualmente la posibilidad de restaurar los bosques de algas gigantes de Tasmania, cuya desaparición se atribuye a la mayor influencia de la corriente de Australia Oriental. (EAC), que está trayendo agua más cálida y pobre en nutrientes a Tasmania, y con ella a los autostopistas no deseados.

“No solo las algas marinas son particularmente sensibles a los cambios de temperatura del agua, sino también a las especies marinas tropicales que se alimentan de algas, y las algas marinas son un tipo de algas”, explicó la Dra. Cayne Layton, investigadora postdoctoral de IMAS y líder del coproyecto.

Un documental sobre el Gran Arrecife del Sur también está en camino, gracias al biólogo marino australiano convertido en cineasta Stefan Andrews, cuyos créditos de filmación acuática incluyen Blue Planet II de BBC Earth y el éxito de Netflix Chasing Coral.

“Tenemos la misión de crear conciencia sobre lo prístinos, valiosos e importantes que son estos arrecifes, y ayudar a incorporar el concepto del Gran Arrecife del Sur en la cultura australiana”, dijo Andrews.